URGENT : Signes de vie extraterrestre détectés à Vénus

URGENT : Signes de vie extraterrestre détectés à Vénus

Les scientifiques disent avoir détecté un gaz dans les nuages de Vénus qui, sur Terre, est produit par la vie microbienne.

Les chercheurs se sont creusés la cervelle en essayant de comprendre pourquoi ce gaz toxique, la phosphine, est là en telles quantités, mais ils ne peuvent penser à aucune explication géologique ou chimique.

Le mystère soulève la possibilité étonnante que Vénus, la planète qui se rapproche le plus de la Terre alors qu’elle siffle autour du soleil, puisse avoir une sorte de vie florissante à plus de 30 miles de haut dans ses nuages jaunes et brumeux.

Rien ne pourrait vivre de ce qui passe pour la terre sur Vénus; ses plaines volcaniques lisses sont un paysage d’enfer brûlant assez chaud pour faire fondre le plomb, où les températures dépassent 800 degrés Fahrenheit. Haut dans les nuages, cependant, les pressions, les températures et les niveaux d’acidité seraient moins intenses – bien que toujours vils.

Les nuages sont beaucoup plus acides que tout environnement où les microbes habitent sur Terre. Et au lieu d’eau, les nuages sur Vénus contiennent des gouttelettes d’acide sulfurique concentré; l’atmosphère est tellement dépourvue d’eau qu’elle est plusieurs fois plus sèche que le désert le plus sec de la planète.

Dans l’ensemble, cela semble être un endroit improbable pour la vie. Néanmoins, le nouveau rapport de la revue Nature Astronomy fait parler les astrobiologistes et les planétologues. Deux télescopes différents, à deux moments différents, ont regardé Vénus et ont vu la signature chimique propre à la phosphine. Si ce gaz est vraiment là, Vénus a soit une sorte d’activité géologique ou chimique en cours que personne ne comprend, soit une vie extraterrestre pourrait vivre juste à côté.

À bien des égards, Vénus est similaire à la Terre. «Avant son effet de serre assez spectaculaire et incontrôlable, la surface était assez habitable», explique Clara Sousa-Silva du MIT, qui explique qu’il existe depuis longtemps une théorie selon laquelle Vénus aurait pu être habitée autrefois et que la vie aurait pu conserver un forteresse dans les nuages. Même Carl Sagan a nourri cette idée dans les années 1960.

C’est pourquoi elle était si intriguée lorsque Jane Greaves de l’Université de Cardiff l’a contactée. Greaves a partagé qu’elle et certains collègues avaient récemment trouvé une abondance estimée à 20 parties par milliard de phosphine dans les nuages ​​de Vénus. Sousa-Silva avait étudié la phosphine comme une biosignature possible qui pourrait indiquer le potentiel de vie sur les planètes qui gravitent autour d’étoiles éloignées.

À première vue, la phosphine peut sembler être une molécule amusante à associer à la vie, étant donné qu’il s’agit d’une «molécule hautement inflammable, extrêmement toxique et extrêmement nauséabonde», explique Sousa-Silva. “C’est une molécule extrêmement dangereuse qui tue de diverses manières imaginatives, qui sont toutes très finales et macabres.”

«Il est largement utilisé comme fumigant et il a été utilisé comme agent de guerre chimique pendant la première guerre mondiale», dit-elle, notant que le gaz incolore peut brûler avec une lumière verte et bleue.

Quant à son odeur, eh bien, «apparemment ça sent fondamentalement la mort», dit Sousa-Silva. “Ça sent juste horrible. Nous avons une fois, je pense, trouvé un rapport de quelqu’un disant que ça sentait comme les couches rances de la progéniture de Satan.”

Parce que la phosphine interfère avec le métabolisme de l’oxygène, elle est toxique pour la majorité de la vie sur Terre. Pourtant, dit Sousa-Silva, “il y a beaucoup de vie, principalement dans l’ombre, qui n’aime pas particulièrement l’oxygène et ne dépend pas de l’oxygène. Et ces écosystèmes anaérobies sur Terre produisent heureusement de la phosphine en quantités raisonnablement importantes.”

La vie qui produit de la phosphine sur Terre se trouve dans les marais, les stations d’épuration et le fond des lacs, dit-elle, ainsi que dans les intestins des animaux – c’est pourquoi la phosphine peut être détectée dans leurs flatulences.

«Ce n’est pas la vie que nous trouverions agréable», dit Sousa-Silva. “Là encore, ils nous trouvent probablement dégoûtants.”

La phosphine est si chimiquement réactive qu’elle se décompose rapidement, alors comment s’est-elle accumulée dans les nuages ​​de Vénus? Les chercheurs ont examiné des sources possibles à la surface de Vénus, ainsi que la livraison par des météorites, la création par la foudre ou des réactions chimiques obscures dans l’atmosphère. Rien de ce qu’ils avaient imaginé ne pouvait faire l’affaire.

Cela laissait la possibilité de vivre. Sur Terre, tous les microbes présents dans les nuages ​​circulent de haut en bas depuis la surface, mais cela ne serait pas possible sur Vénus car la surface est si mortelle, explique Janusz Petkowski du MIT. Toute vie dans les nuages ​​de Vénus, dit-il, devrait survivre d’une manière ou d’une autre dans de l’acide sulfurique hautement concentré qui est environ un milliard de fois pire que n’importe quel environnement acide sur Terre.

C’est très difficile à imaginer, dit Petkowski. “Mais est-ce impossible? Je dirais que ce n’est pas impossible.”

Pour savoir ce qui se passe vraiment, dit-il, les scientifiques pourraient finir par devoir simplement envoyer une mission à Vénus qui pourrait échantillonner la chimie des nuages.

Les appels à un nouveau regard sur Vénus se sont déjà multipliés, avant même cette nouvelle découverte. Une mission qui enverrait une sonde sphérique plongeant à travers l’atmosphère de Vénus jusqu’à sa surface, par exemple, est l’une des propositions que la NASA envisage actuellement pour l’exploration future du système solaire.

«Vénus est comme un géant inconnu», déclare Hilairy Hartnett de l’Arizona State University. “C’est l’une des planètes que nous connaissons le moins dans notre propre système solaire.”

L’astrobiologiste de la NASA Giada Arney est d’accord. «S’il y a de la vie dans les nuages ​​de Vénus, ce serait extraordinaire, mais il y a encore beaucoup de choses que nous ne comprenons pas sur l’environnement de Vénus», dit-elle. Alors que l’équipe de recherche qui a produit cette nouvelle étude a clairement réfléchi à quels processus non vivants pourraient produire de la phosphine sur Vénus, «il y a beaucoup de choses sur Vénus que nous ne comprenons toujours pas, ou que nous comprenons mal. prenons le travail combiné des communautés de Vénus et d’astrobiologie pour répondre pleinement à cette importante question. “

Vénus a été la première planète visitée par un vaisseau spatial, lorsque le Mariner 2 de la NASA est passé en 1962. Avant cette mission, les scientifiques ne pouvaient que regarder son linceul de nuages ​​et se demander ce qui se trouvait sous eux. Mariner 2 a montré que la surface de Vénus était un four inhospitalier, donc cela ne pouvait pas être le genre de jungle primordiale que certains avaient imaginé.

Les conditions à la surface sont si extrêmes qu’il est difficile d’envoyer une sonde capable de survivre. En 1982, le vaisseau spatial soviétique Venera 13 n’a duré que quelques heures après son atterrissage, envoyant à la maison des photos de roches orange-brun avant de succomber.