Comment les États-Unis ont volé un puissant sous-marin russe des profondeurs de l’océan Pacifique

Comment les États-Unis ont volé un puissant sous-marin russe des profondeurs de l’océan Pacifique

Comment les États-Unis l’ont-ils trouvé? Projet Azorian, une mission secrète de grande envergure de la CIA visant à sauver l’épave. L’effort sur six ans a coûté un demi-milliard de dollars et a impliqué certains des outils les plus impressionnants de la marine américaine, dont beaucoup sont encore classés. Il s’agit sans aucun doute du plus impressionnant exploit de l’ingénierie navale de l’histoire.

Cette mission, baptisée Projet Azorian, impliquait le projet C.I.A. commander la construction d’un navire de 600 pieds pour récupérer un sous-marin soviétique coulé du fond de l’océan, le tout dans le plus grand secret. “Je ne peux pas imaginer qu’un autre pays du monde aurait pensé:” Nous avons trouvé un sous-marin soviétique, et nous Allons le voler », dit Houghton.

La mission de six ans a débuté en 1968, lorsque le sous-marin de missile balistique soviétique K-129 a disparu sans explication quelque part dans l’océan Pacifique. En cette période post-crise des missiles cubains, les sous-marins américains et soviétiques rôdaient en pleine mer avec les armes nucléaires à bord, prêts à faire face à une guerre potentielle. Certains rapports indiquent que le naufrage était dû à une erreur mécanique, telle qu’un allumage par inadvertance d’un moteur de missile, alors que les Soviétiques soupçonnaient pendant un certain temps les Américains de jouer le jeu au hasard.

Après deux mois, l’Union soviétique avait abandonné ses recherches de K-129 et de ses armes nucléaires, mais les États-Unis, qui avaient récemment utilisé la technologie de l’armée de l’air pour localiser deux de leurs propres sous-marins coulés, ont repéré le K-129 à 1 500 milles au nord-ouest. de Hawaii et 16 500 pieds sous la surface. Selon le déclassifié C.I.A. L’histoire du projet, «Aucun pays au monde n’a réussi à élever un objet de cette taille et de ce poids d’une telle profondeur».

Au niveau interne, la communauté du renseignement a délibéré sur le rapport coût / récompense d’une entreprise aussi coûteuse et risquée, alors même que le sous-marin offrait une mine d’informations alléchante. Selon Houghton, la valeur du K-129 n’est pas uniquement liée aux codes de conduite et aux ogives nucléaires embarquées, mais aussi à l’opportunité de comprendre le processus de fabrication des sous-marins de la puissance rivale.

Si les États-Unis savaient comment fonctionnaient les systèmes de sonar du K-129 ou les mécanismes par lesquels les sous-marins restaient silencieux, ils pourraient améliorer leur capacité à les détecter. Et en 1967, l’Union soviétique avait rassemblé un armement d’armes nucléaires suffisamment important pour que les deux pays obtiennent une «parité nucléaire virtuelle», explique Houghton. En conséquence, les Américains avaient soif de gagner un avantage concurrentiel, un avantage que le K-129 pourrait offrir.

Le C.I.A. réfléchi à plusieurs moyens improbables de récupérer le sous-marin. Une suggestion consistait à générer suffisamment de gaz sur le plancher océanique pour permettre au sous-marin de remonter à la surface. Au lieu de cela, ils ont opté pour une idée rappelant le jeu d’arcade classique: une griffe géante qui saisirait et tirerait le K-129 dans le ventre d’un «navire de la lune» dans le «bassin de la lune». Initialement, le projet avait une chance de réussite estimée à dix pour cent. (Certes, ce chiffre a augmenté au fur et à mesure que Azorian approchait de l’achèvement.)

Sur le plan juridique, les États-Unis craignaient que le projet ne les expose à des accusations de piratage si les Soviétiques avaient une petite idée des plans de sauvetage sous-marin illicites. Voulant contourner les tensions diplomatiques et garder le secret de la mission, la mission C.I.A. construit une histoire de couverture élaborée avec l’aide du milliardaire énigmatique Howard Hughes. Le nabab de l’aviation a prêté son imprimatur à la construction de ce navire de 618 pieds de long, baptisé Hughes Glomar Explorer, annoncé comme un navire de recherche pour l’exploitation minière en haute mer. En 1972, une cérémonie de baptême de champagne et un communiqué de presse fabriqué ont célébré le navire.

Lorsque le navire a fait son apparition pour la première fois de la Pennsylvanie aux eaux proches des Bermudes en 1973, le Los Angeles Times a souligné l’occasion, qualifiant le navire de “secret” et indiquant: “Les journalistes n’avaient pas le droit de voir le lancement et les détails du navire. la destination et la mission n’ont pas été libérées. »De toute évidence, le public et la presse ont expliqué le mystère de la réputation de Hughes comme un solitaire, un solitaire tel qu’il était censé s’éloigner des réunions du conseil d’administration de sa propre entreprise.

Ensuite, le Glomar Explorer a navigué dans le Pacifique autour de l’Amérique du Sud, car il était trop large pour passer par le canal de Panama. Après quelques petites manœuvres (le coup d’Etat chilien de 1973 assisté le jour même où sept techniciens essayaient de monter à bord du navire dans la ville portuaire du pays, Valparaíso), le Glomar Explorer arriva à Long Beach, en Californie, où il chargea plus de 20 personnes. des fourgonnettes remplies d’équipements (y compris une chambre noire, le traitement du papier et le traitement des déchets nucléaires) pour analyser le contenu du K-129.

Pendant ce temps, une équipe a construit la griffe (surnommée “Clémentine” et anciennement appelée “véhicule de capture”) dans une gigantesque barge flottante appelée HMB-1 à Redwood City. Au printemps 1974, le HMB-1 a submergé le Glomar Explorer au large des côtes de l’île de Catalina, dans le sud de la Californie. Le HMB-1 a ouvert son toit et le Glomar Explorer a ouvert le fond de son «bassin lunaire» creux pour accueillir la griffe en acier. Puis le HMB-1 s’est détaché et est retourné à Redwood City, le transfert inaperçu.

Cet été-là, le Glomar Explorer, avec l’approbation du président Richard Nixon, s’est dirigé vers l’endroit où se trouvait le K-129. À ce stade, la guerre froide était parvenue à la détente, mais deux navires soviétiques distincts (probablement chargés d’agents du renseignement) surveillaient de près le supposé navire minier alors qu’il tentait de récupérer le sous-marin. (À un moment donné, des membres d’équipage de Glomar ont même empilé des caisses sur leur ponton pour empêcher toute tentative d’atterrissage d’un hélicoptère.) Mais la mission a été laissée sans être détectée, car les 274 morceaux de gros tuyaux en acier qui s’étiraient entre la griffe et le navire Remonté à bord, le sous-marin à portée de main de Clémentine, le deuxième remorqueur soviétique a pris la mer.

Après environ une semaine de lente progression, le projet Azorian a finalement achevé la levée du K-129, mais seulement une partie de celle-ci. Selon le projet AZORIAN: La CIA et le soulèvement du K-129, un livre coécrit par l’historien de la marine Norman Polmar et le réalisateur de documentaires Michael White, au milieu du processus, quelques-unes des armes saisissantes entourant le sous-marin se sont brisées, et une grande partie du K-129 est retombée au fond de l’océan. Tandis que les derniers rapports des médias et les livres d’histoire indiquaient généralement que les composants les plus désirables du sous-marin, comme la salle des codes, étaient engloutis, Houghton encourage le scepticisme quant aux détails entourant l’échec apparent du projet.

«La sagesse conventionnelle est devenue que cette mission a échoué», explique-t-il. «[Le C.I.A. a] permis que cette croyance soit ce que tout le monde comprend, mais pourquoi ne le feraient-ils pas? Je dis toujours: “Nous n’avons aucune idée de ce qu’ils ont.” »(Beaucoup de détails dans cette histoire proviennent de documents déclassifiés de la CIA et de comptes-rendus historiques récemment publiés, mais depuis, d’autres découvertes de la mission sont encore classifiées, et la CIA peut ont eu raison de brouiller l’histoire, le scepticisme reste de mise.)

Nous savons cependant que l’explorateur Glomar a retrouvé les corps de plusieurs membres de l’équipage du K-129, à qui il a donné un enterrement militaire en mer, ce que le C.I.A. filmé et donné à la Russie presque 20 ans plus tard. Par coïncidence, la récupération a également permis de prélever des échantillons de manganèse au fond de la mer, matériau sur lequel prétendument Glomar Explorer effectuait des recherches.