Des scientifiques piratent des cerveaux de mouches pour les rendre télécommandés

Des chercheurs de l’Université Rice ont montré comment ils pouvaient pirater le cerveau des mouches des fruits pour les contrôler à distance. Les mouches ont effectué une action spécifique dans la seconde suivant l’envoi d’une commande à certains neurones de leur cerveau.

L’équipe a commencé par modifier génétiquement les mouches afin qu’elles expriment un certain canal ionique sensible à la chaleur dans certains de leurs neurones. Lorsque ce canal captait de la chaleur, il activait le neurone – dans ce cas, ce neurone faisait déployer ses ailes à la mouche, un geste qu’elle utilise souvent lors de l’accouplement.

Le déclencheur thermique est venu sous la forme de nanoparticules d’oxyde de fer injectées dans le cerveau des insectes. Lorsqu’un champ magnétique est activé à proximité, ces particules se réchauffent, provoquant le déclenchement des neurones et la mouche adopte la pose de l’aile déployée.

Pour tester le système, les chercheurs ont gardé ces mouches artificielles dans une petite enceinte au sommet d’une bobine magnétique et les ont observées avec des caméras aériennes. Et bien sûr, lorsque le champ magnétique a été activé, les mouches ont déployé leurs ailes en une demi-seconde environ.

“Pour étudier le cerveau ou pour traiter les troubles neurologiques, la communauté scientifique est à la recherche d’outils à la fois incroyablement précis, mais aussi peu invasifs”, a déclaré Jacob Robinson, auteur de l’étude. « Le contrôle à distance de circuits neuronaux sélectionnés avec des champs magnétiques est en quelque sorte un Saint Graal pour les neurotechnologies. Notre travail franchit une étape importante vers cet objectif car il augmente la vitesse du contrôle magnétique à distance, le rapprochant ainsi de la vitesse naturelle du cerveau.

L’objectif direct de l’équipe est d’utiliser ce type de technologie pour redonner la vue aux patients ayant une déficience visuelle. En stimulant le cortex visuel, ils pourraient être capables de contourner essentiellement les yeux. Des techniques similaires ont été utilisées pour contrôler les mouvements des souris, ce qui pourrait conduire à de meilleurs traitements pour les problèmes de mobilité avec leurs causes profondes dans le cerveau.

La DARPA, qui finance le projet, a des plans différents. En fin de compte, il souhaite développer un casque capable de lire l’activité neuronale dans le cerveau d’une personne, puis de l’écrire dans un autre cerveau, transférant essentiellement des pensées ou des perceptions entre les personnes. Vous seriez pardonné de trouver ce concept un peu effrayant.