D’étranges microbes endormis se réveillent après presque 100 millions d’années

Personne ne s’attendait à ce que des créatures unicellulaires existent aussi longtemps.

Des microbes ont été découverts enfouis dans la terre il y a 101,5 millions d’années, bien avant que Tyrannosaurus rex et le plus grand dinosaure carnivore de la planète, Spinosaurus, n’habitent la Terre.

Le temps a passé, les continents ont changé, les océans se sont élevés et ont coulé, de grands singes sont apparus et, finalement, les êtres humains ont développé la curiosité et les capacités de déterrer ces anciennes cellules.

Les chercheurs ont maintenant ramené les créatures unicellulaires à la vie dans un laboratoire japonais. Il y a dix ans, des chercheurs à bord du navire de forage JOIDES Resolution ont collecté des échantillons de sol dans les profondeurs de l’océan.

Les échantillons ont été prélevés à 328 pieds (100 mètres) sous le plancher de 20 000 pieds (6 000 mètres) de profondeur du gyre du Pacifique Sud. Les chercheurs espéraient obtenir des informations sur la façon dont les bactéries se débrouillent dans une partie aussi éloignée de l’océan Pacifique, où il y a peu de nutriments et peu d’oxygène disponible pour la vie.

Dans un communiqué, Yuki Morono, scientifique à l’Agence japonaise pour les sciences et technologies marines et terrestres et auteur principal d’une nouvelle recherche sur la bactérie, a déclaré : « Notre principal problème était de savoir si la vie pouvait persister dans un environnement aussi limité en nutriments ou si c’était une zone morte.”

“Nous voulions également voir combien de temps les micro-organismes pouvaient survivre en l’absence de nourriture.” Leurs résultats suggèrent que lorsque l’oxygène et la nutrition deviennent accessibles, même les cellules identifiées dans des échantillons de sédiments vieux de 101,5 millions d’années peuvent se réveiller.

“Au début, j’étais sceptique”, a expliqué Morono, “mais nous avons découvert que jusqu’à 99,1% des micro-organismes présents dans le sable déposés il y a 101,5 millions d’années étaient encore vivants et prêts à manger.” La bactérie avait cessé d’être active de quelque façon que ce soit.

Ils étaient à nouveau actifs lorsqu’on leur donnait de la nourriture et d’autres besoins de la vie. Pour s’assurer que leur échantillon était exempt de micro-organismes contemporains, les chercheurs ont fractionné le sable dans un environnement stérile, en choisissant les cellules microbiennes présentes et en les nourrissant uniquement à travers un petit tube destiné à empêcher la contamination d’entrer.

Les cellules ont réagi, et beaucoup d’entre elles l’ont fait si rapidement. Ils ont mangé de l’azote et du carbone rapidement. Le nombre total de cellules a doublé en 68 jours par rapport aux 6 986 initiaux. Les bactéries aérobies, qui respirent de l’oxygène, étaient les plus résistantes et les plus susceptibles de se réveiller.

Ces créatures microscopiques ne vivaient que sur les petites bulles d’air qui se déposent dans la saleté à travers les éons géologiques. Le taux métabolique des bactéries aérobies semble être juste assez lent pour leur permettre d’exister pendant de si longues périodes.

Les résultats ont été publiés dans la revue Nature Communications le 28 juillet.