Les satellites Starlink rencontrent des rafales de débris russes ASAT

Les débris d’une démonstration d’arme antisatellite russe qui a provoqué des “rafales” d’approches rapprochées de satellites plus tôt cette année affectent maintenant une nouvelle série de satellites Starlink.

Lors d’une présentation lors d’un événement de la Secure World Foundation lors de la conférence sur les petits satellites ici le 8 août, Dan Oltrogge, scientifique en chef de COMSPOC, a déclaré que sa société avait découvert une “rafale de conjonction” affectant les satellites Starlink le 6 août, avec un pic du nombre de approches rapprochées des débris de l’ancien satellite Cosmos 1408.

Ces débris, créés lorsqu’un ASAT russe à ascension directe a détruit Cosmos 1408 lors d’un test en novembre 2021, se trouvent sur une orbite qui s’aligne avec des satellites en orbite héliosynchrone. Le COMSPOC a découvert plus tôt cette année que cela créait des vagues d’approches rapprochées, ou de conjonctions, alors que les satellites foncaient de front dans les débris.

Lors de l’événement du 6 août, Oltrogge a déclaré qu’il y avait eu plus de 6 000 approches rapprochées, définies comme étant à moins de 10 kilomètres, impliquant 841 satellites Starlink, soit environ 30 % de la constellation. On ne sait pas combien de satellites, le cas échéant, ont dû manœuvrer pour éviter les collisions.

Cette rafale de conjonction a été exacerbée par un nouveau groupe de satellites Starlink. SpaceX a lancé le premier ensemble de satellites Starlink du “groupe 3” le 10 juillet depuis la base de la force spatiale de Vandenberg en orbite polaire, suivi d’un deuxième ensemble le 22 juillet. Un troisième lot de satellites du groupe 3 devrait être lancé le 12 août.

Ces satellites sont sur des orbites similaires aux satellites de télédétection en orbite héliosynchrone dont les orbites se sont alignées plus tôt cette année avec les débris ASAT, provoquant des grains de conjonction. “C’est l’orbite même qui est mise en danger par l’ASAT”, a déclaré Oltrogge.

SpaceX a longtemps mis l’accent sur la capacité de ses satellites Starlink à manœuvrer de manière autonome pour éviter les conjonctions. La société a déclaré qu’entre décembre 2021 et mai 2022, les satellites Starlink ont ​​effectué près de 7 000 manœuvres d’évitement de collision, dont 1 700 étaient liées à des débris ASAT russes.

Si SpaceX peut être en mesure de gérer ces conjonctions avec sa technologie, cela peut être plus difficile pour d’autres opérateurs de constellations de satellites. “Si vous n’aviez pas ce système automatisé pour gérer un pic comme celui-ci, il pourrait être très difficile de le faire fonctionner”, a-t-il déclaré.

Ces grains de conjonction s’atténueront avec le temps à mesure que les débris se décomposeront. Cependant, Oltrogge a déclaré que cela ne pourrait que déplacer le risque vers d’autres orbites, notamment la Station spatiale internationale. “Cela va mettre ISS et d’autres en danger.”