Pourquoi le nouveau sous-marin australien de 100 milliards de dollars pourrait être inutile

Pourquoi le nouveau sous-marin australien de 100 milliards de dollars pourrait être inutile

Le projet de loi de 100 milliards de dollars fait face à des éruptions inévitables et massives. La date de livraison de 20 ans est optimiste et probablement trop tardive. Aujourd’hui, un universitaire de haut niveau a largué une bombe sur les rêves de sous-marins nucléaires australiens, les qualifiant de dinosaures des profondeurs.

« Les sous-marins… n’ont qu’un seul gros truc. Ils sont furtifs. Mais si, dans un conflit, un sous-marin peut être détecté, il est mort », déclare Roger Bradbury, professeur émérite de science des systèmes complexes à l’Université nationale australienne.

Dans un court essai publié par Defense Connect, il explique ce que cela signifie pour ces machines extrêmement complexes et coûteuses.

Bradbury dit que lui et une équipe d’analystes ont identifié une série de tendances technologiques susceptibles d’affecter la guerre sous-marine. La conclusion assistée par l’IA, dit-il, prédit que les océans deviendront « transparents » d’ici les années 2050.

“Un océan transparent sera le résultat d’une intégration à venir de systèmes de détection non encore développés, et il est probable qu’il se réunira, lorsqu’il le sera, rapidement”, prévient-il. “L’ère des sous-marins se terminera probablement par un bang, pas un gémissement.”

En termes simples : leur seul gros tour ne fonctionnera plus.

Une facture de bateau de 100 milliards de dollars

Malheureusement pour l’Australie, le professeur Bradbury pense que cet événement d’extinction se produira d’ici 2050. C’est en plein milieu de la livraison prévue de notre projet de défense le plus grand et le plus cher de tous les temps.

Plus tôt ce mois-ci, l’Australie a conclu un accord de 90 milliards de dollars pour l’achat de sous-marins diesel-électriques à la France en faveur de sous-marins nucléaires à armes conventionnelles dans le cadre du nouveau pacte AUKUS avec les États-Unis et le Royaume-Uni.

Les huit nouveaux bateaux australiens ne seront pas bon marché. Le SMH a rapporté que chaque sous-marin nucléaire américain de classe Virginia coûte environ 5 milliards de dollars australiens à construire, mais ajoute d’autres coûts de développement et de planification, y compris le fardeau financier supplémentaire de la construction de la flotte en Australie plutôt qu’aux États-Unis ou au Royaume-Uni, et cette facture pourrait finir étant au nord de 100 milliards de dollars.

Le vent tourne

Dans le même temps, les nouvelles technologies s’accumulent à un rythme rapide contre les sous-marins. Et comme le chasseur furtif F35 tant retardé avant lui, les bateaux nucléaires australiens risquent de faire surface dans un monde où ils ne sont plus tout à fait pertinents.

« Il y a toujours une course aux armements entre des systèmes d’armes opposés forçant chacun d’eux à évoluer ou à mourir. Parfois, l’évolution est progressive… à d’autres moments, il y a juste une extinction soudaine », a écrit le professeur Bradbury.

La différence entre évolution et extinction, dit-il, est souvent liée à la spécialisation.

“Si le système est hautement spécialisé, alors il n’y aura peut-être pas de voies évolutives pour survivre dans un monde en évolution.”

Les sous-marins, avec leur immense complexité et leurs longs temps de construction, sont des bêtes hautement spécialisées.

Actuellement, ce sont des « prédateurs au sommet ».

Invisible. Inouï. Mortel. Combiné à la taille et à la diversité des océans du monde, cela leur donne un avantage naturel.

Un sous-marin peut éliminer une flotte de surface sans méfiance de navires de guerre beaucoup plus grands et plus puissants que lui. Ils sont également utiles pour se faufiler dans les missions de collecte de renseignements, de mouillage de mines et des forces spéciales.

Mais seuls les meilleurs sont utiles pour traquer d’autres sous-marins. En matière de furtivité, les sous-marins règnent en maître depuis un demi-siècle. Mais les beaux jours du sous-marin sont peut-être révolus.

Des retours en baisse ?

Les sous-marins sont une menace unique. Ils sont idéalement adaptés pour s’asseoir silencieusement à des endroits stratégiques, attendant l’occasion de frapper. Ils ont le potentiel de fermer des artères maritimes et d’étrangler les économies.

Mais et s’ils ne le peuvent pas ? Alors une pierre angulaire de la pensée navale moderne aura été renversée.

Dès 2017, la stratégie du professeur de l’US Naval War College, James Holmes, avait sonné un tel avertissement.

« Un bateau visible est un bateau vulnérable », a-t-il déclaré.

“Trouver de telles traces de la présence d’un sous-marin – et transformer ces informations en données de suivi et de ciblage exploitables – annulerait en tout ou en partie son principal avantage – à savoir sa capacité à disparaître sous les vagues”, a déclaré Holmes.

De nombreux projets anti-sous-marins sont en cours. En voici quelques-uns.

Un nouveau radar est déjà en cours de déploiement. Il s’agit d’une nacelle extensible géante boulonnée sous l’avion anti-sous-marin américain P8 Poseidon. Il peut balayer la surface de la mer avec un radar haute résolution. L’intelligence artificielle peut ensuite scanner ces images à la recherche des minuscules traces du sillage d’un sous-marin.

L’agence américaine de recherche sur la défense DARPA adopte également une approche big data. Il tente d’utiliser le comportement de la vie marine – comme les crevettes et le phytoplancton – pour déduire la présence d’un sous-marin.

La plus grande menace est la prolifération des drones.

Planeurs sous-marins. Canoës automatisés de surface. Ils sont bon marché et de plus en plus fiables. Tous peuvent fonctionner pendant des semaines, ne signalant que lorsque leur suite de capteurs trouve quelque chose d’intéressant.

Ensuite, il y a les gros drones. Ceux-ci peuvent effectuer eux-mêmes bon nombre des tâches d’un sous-marin à part entière. Sans risquer la vie d’un équipage.

S’adapter ou mourir

Indo-Pacific Strategy: Undersea Deterrence Project de l’Australian National University a récemment publié un rapport du chercheur américain Sebastian Brixey-Williams.

Il soutient que des attaques similaires d’« anxiété de l’océan transparent » ont été courantes au cours des dernières décennies.

Mais il prévient que les sous-mariniers doivent garder un œil météo sur le rythme rapide du changement.

Les drones, l’IA et les nouveaux capteurs « pourraient changer la donne et faire pencher la balance en faveur de l’ASW (guerre anti-sous-marine) », écrit-il. “Néanmoins, parce que l’histoire de la science et de la technologie est jonchée d’obstacles imprévus et de percées insaisissables, et parce que bon nombre de ces technologies sont actuellement classées, il est difficile d’offrir un calendrier précis pour les changeurs de jeu en ASW.”

Mais les sous-marins ont peut-être encore de la vie. Ils devront évoluer avec le temps.

Nous pouvons nous attendre à voir de nouvelles formes étranges remplacer les conceptions cylindriques relativement simplistes actuellement en service. Ceux-ci seront nécessaires pour réduire davantage le bruit qu’ils font en se déplaçant dans l’eau et le sillage qui peut traîner derrière eux.

Et, comme les avions furtifs, des angles et des courbes étranges – ainsi que de nouveaux matériaux composites exotiques et coûteux peuvent être nécessaires pour absorber et dévier les capteurs de sondage.

Ils devront également transporter leurs propres drones. Et beaucoup d’entre eux.

Lien manquant?

Les sous-marins porteurs de torpilles et de missiles de croisière ont fait leur temps, a soutenu le professeur Holmes.

“Il appartient peut-être au service silencieux de réimaginer ses bateaux en porte-avions sous-marins, sauf qu’ils exploiteront des flottes de véhicules sous-marins sans pilote (UUV) plutôt que des avions.”

Les sous-marins doivent devenir des ravitailleurs, dit-il.

Ils peuvent s’asseoir en toute sécurité et à une certaine distance de leur cible. Leurs drones prennent tous les risques.

“Il peut être instructif de penser au-delà du porte-avions comme une analogie avec cette nouvelle marque de guerre sous-marine”, a-t-il déclaré. “Mais le diable, comme toujours, se cache dans les détails.”

Les sous-marins devraient transporter un nombre important d’une grande variété de drones pour un tel rôle.

Aucune conception actuelle – nucléaire ou conventionnelle, britannique, américaine ou française – ne le prévoit.

Et cela pourrait être la cause de leur extinction.

L’adaptabilité doit être intégrée.

Tout comme un porte-avions, un vaisseau-mère sous-marin porteur de drones peut adapter et mettre à jour ses petites embarcations pour faire face à une nouvelle menace bien plus rapidement que de changer le sous-marin lui-même.

Et tout cela est dû à l’utilité des drones autonomes.

Ils peuvent ajouter à la capacité offensive « à distance » d’un sous-marin. Mais ils peuvent aussi être défensifs. Cela peut inclure des leurres. Mais cela pourrait également inclure des drones conçus pour détruire des drones hostiles avant qu’ils ne trouvent à leur tour le sous-marin hôte.

Les drones pourraient également transporter un sonar actif – l’appareil qui émet un fort « ping » qui localise par écho les objets à proximité. Le problème est que le générateur de ce « ping » révèle également son propre emplacement. S’il s’agissait d’un drone, le bateau avec équipage pourrait être caché en toute sécurité à proximité.

Quoi qu’il en soit, les sous-marins resteront probablement beaucoup plus sûrs que les navires de surface entièrement exposés pendant un certain temps encore. Mais les choses changent, changent.

“En bref, les sous-mariniers ne seront plus aussi exceptionnels qu’avant”, déclare Holmes. «Ils devront prendre de nouvelles habitudes. Ils ressembleront davantage à des officiers de surface, obligés de s’entraîner à la défense active et à la contre-attaque pour survivre plutôt que de se fier à l’invisibilité. Ils devront ressembler davantage à des aviateurs, exploitant des escadrons d’engins hors-bord pour étendre leur portée de combat. Et les sous-marins ne seront plus des solitaires, envoyés pour faire de grandes choses dans des opérations indépendantes.

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