Un côté de la Terre devient rapidement plus froid que l’autre

Dans une nouvelle étude, des scientifiques de l’Université d’Oslo affirment qu’un côté de l’intérieur de la Terre perd de la chaleur beaucoup plus rapidement que l’autre et que le coupable est pratiquement aussi vieux que le temps.

La recherche, publiée dans Geophysical Research Letters, utilise des modèles informatiques des 400 derniers millions d’années pour calculer à quel point chaque hémisphère était « isolé » par la masse continentale, qui est une qualité clé qui retient la chaleur à l’intérieur au lieu de la libérer. Le motif remonte à la Pangée.

La Terre a un intérieur liquide rouge chaud qui réchauffe la planète entière de l’intérieur. Il tourne aussi, générant à la fois la gravité et le champ magnétique terrestre. Cela maintient notre atmosphère protectrice près de la surface de la Terre.

À très long terme, cet intérieur continuera à se refroidir jusqu’à ce que la Terre ressemble davantage à Mars. La surprise de la nouvelle étude est à quel point la chaleur se dissipe de manière inégale, mais la raison est intuitivement logique : des parties de la Terre ont été isolées par plus de masse continentale, créant une sorte de couche Thermos qui piège la chaleur.

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Cela contraste avec la façon dont la Terre perd la majeure partie de sa chaleur : « L’évolution thermique de la Terre est largement contrôlée par le taux de perte de chaleur à travers la lithosphère océanique », écrivent les auteurs de l’étude. Pourquoi est-ce le site de la plus grande perte ? Pour cela, nous avons besoin d’une analyse rapide et sale de la dérive des continents.

Le manteau terrestre est comme un four à convection qui alimente un tapis roulant. Chaque jour, la surface du fond marin bouge un tout petit peu ; le nouveau fond marin est né du magma qui éclate au niveau de la division continentale, tandis que l’ancien fond marin est brisé et fondu sous la masse continentale existante.

Pour étudier le comportement de la chaleur intérieure de la Terre, les scientifiques ont construit un modèle qui divise la Terre en hémisphères africain et pacifique, puis divise toute la surface de la Terre en une grille par demi-degrés de latitude et de longitude.

Les scientifiques ont combiné plusieurs modèles précédents pour des éléments tels que l’âge du fond marin et les positions continentales au cours des 400 derniers millions d’années. Ensuite, l’équipe a calculé les chiffres de la quantité de chaleur que chaque cellule de la grille contient au cours de sa longue durée de vie. Cela a ouvert la voie au calcul du taux de refroidissement global, où les chercheurs ont découvert que le côté Pacifique s’était refroidi beaucoup plus rapidement.

Le fond marin est beaucoup plus mince que la masse continentale volumineuse, et la température de l’intérieur de la Terre est «étouffée» par l’énorme volume d’eau froide qui se trouve au-dessus. Pensez au gigantesque océan Pacifique par rapport aux masses continentales opposées de l’Afrique, de l’Europe et de l’Asie – il est logique que la chaleur se dissipe plus rapidement du plus grand fond marin du monde.

Les recherches antérieures sur cet effet de fond marin ne remontaient qu’à 230 millions d’années, ce qui signifie que le nouveau modèle, qui remonte à 400 millions d’années, double presque la période étudiée.

Il y a une contradiction surprenante dans les résultats. L’hémisphère Pacifique s’est refroidi d’environ 50 Kelvin de plus que l’hémisphère africain, mais les « vitesses de plaques constamment plus élevées de l’hémisphère Pacifique au cours des 400 derniers millions d’années » suggèrent que le Pacifique était beaucoup plus chaud à un certain moment.

A-t-il été recouvert par la masse continentale à un moment donné dans un passé lointain, gardant plus de chaleur à l’intérieur ? Il existe d’autres explications possibles, mais dans tous les cas, la haute activité tectonique du Pacifique indique aujourd’hui une disparité thermique. Plus le manteau est fondu, plus les plaques peuvent glisser et claquer ensemble.