Comment une société russe sanctionnée a eu accès à l’or soudanais

Des dizaines de camions cabossés chargés de minerai aurifère serpentent à travers le désert du nord-est du Soudan et déversent leur chargement dans un complexe à la périphérie de la ville d’Atbara.

Les tonnes de minerai, extraites par de petits mineurs dans l’État du Nil, sont ensuite acheminées vers une usine de traitement à l’aide de pelleteuses et de bandes transporteuses. Seule une poignée d’initiés sont au courant de la quantité d’or produite par l’opération étroitement surveillée, à qui elle est vendue ou où elle se termine car aucun dossier public n’est disponible.

Les documents du registre du commerce vus par Bloomberg fournissent la première preuve que le composé appartient à Meroe Gold, une société qui, selon le Trésor américain, a des liens avec le groupe Wagner, qu’il décrit comme une société mercenaire liée au ministère russe de la Défense. En plus de l’accès à des gisements de minéraux lucratifs, Méroé dispose de licences pour opérer dans les industries soudanaises allant du transport et de l’agriculture aux plastiques, selon les documents.

Les permis obtenus par Méroé illustrent les liens que le Trésor américain décrit comme “une interaction entre les opérations paramilitaires de la Russie, le soutien à la préservation des régimes autoritaires et l’exploitation des ressources naturelles”. Meroe, l’un des dizaines d’opérateurs de l’industrie aurifère, investit au Soudan depuis 2017 – la même année, selon le Trésor, Wagner a élaboré des plans pour que le dictateur de l’époque, Omar el-Béchir, réprime les manifestations pro-démocratie.

«Lorsque Bashir s’est rendu en Russie en octobre 2017, il a ouvert la porte aux ressources du Soudan», a déclaré Suliman Baldo, un chercheur indépendant basé aux États-Unis qui travaillait auparavant pour The Sentry, un groupe basé à Washington qui enquête sur les liens entre les conflits et l’argent dans Afrique. Il a passé cinq ans à enquêter sur l’industrie minière soudanaise et a constaté un manque surprenant de surveillance officielle.

Ukraine, Syrie

L’Union européenne a sanctionné Wagner en décembre pour avoir prétendument déployé des agents militaires privés dans des zones de conflit pour alimenter la violence, piller les ressources naturelles et intimider les civils en violation du droit international. Le Trésor a accusé en 2020 l’entreprise d'”opérations dangereuses et déstabilisatrices” dans des pays étrangers comme l’Ukraine, la Syrie et le Mozambique.

En Afrique, des régimes instables ont demandé l’aide de Wagner pour soutenir leurs gouvernements. L’année dernière, le Royaume-Uni et 14 autres gouvernements ont déclaré avoir été témoins du déploiement de mercenaires Wagner au Mali, riche en or, pour soutenir ses dirigeants militaires – une allégation que la junte a par la suite démentie. Ses soldats sous contrat ont également soutenu le gouvernement de la République centrafricaine, l’un des plus grands producteurs de diamants d’Afrique, et le commandant militaire Khalifa Haftar dans une lutte de pouvoir interne en Libye, membre de l’OPEP.

La relation de Wagner avec l’administration Bashir a aidé Meroe à obtenir un permis d’exploitation et à accéder à du minerai d’or semi-transformé bon marché extrait par de petits opérateurs, selon des dizaines de mineurs, cadres, ingénieurs, consultants et analystes au Soudan interrogés par Bloomberg.

Les mineurs à petite échelle opérant dans la localité d’Al-Ibedia proche de l’usine de Méroé ont déclaré qu’ils vendaient leurs résidus ou leur or artisanal à des intermédiaires qui sont envoyés par Méroé vers les marchés locaux et les meuniers. Des échantillons de leurs fouilles sont prélevés pour évaluation avant qu’un prix ne soit négocié, ont-ils déclaré.

Intensification du travail

Le ministère soudanais des Affaires étrangères a déclaré dans un communiqué du 23 mars que Wagner n’était pas présent dans l’industrie aurifère du pays et ne dispensait pas de formation à son armée. Le ministère n’a pas spécifiquement nié la présence de Méroé dans le pays. Des responsables américains et britanniques, qui ont demandé à ne pas être identifiés car ils ne sont pas autorisés à parler aux médias, ont déclaré en avril que Méroé avait intensifié les travaux sur le site du projet depuis l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

Wagner, l’entreprise publique Sudanese Mineral Resources Co., la banque centrale et les ministères des Finances et des Mines n’ont pas répondu aux courriels répétés sollicitant des commentaires. Bloomberg n’a pas pu obtenir les coordonnées de Méroé.

“Vous tombez dans la catégorie des médias provocateurs et hostiles”, a déclaré Concord Group, une société basée à Saint-Pétersbourg qui, selon le Trésor américain, est contrôlée par la même personne qui possède Wagner, en réponse à un e-mail de Bloomberg sollicitant des commentaires sur les opérations de Meroe. au Soudan. “Par conséquent, nous ne jugeons pas opportun de répondre à votre demande.”

Le ministère russe des Affaires étrangères a déclaré que Wagner est une société privée qui opère indépendamment du gouvernement.

Les relations commerciales secrètes et en expansion de Wagner en Afrique montrent les limites des tentatives des nations occidentales de le censurer et d’autres entreprises russes après la décision du président Vladimir Poutine d’envahir l’Ukraine. La présence de la société au Soudan fait également monter les enchères dans une bataille par procuration entre la Russie, qui cherche à forger des liens étroits avec son régime militaire, et les États-Unis et l’Union européenne, qui font pression pour un retour à un régime civil depuis un coup d’État en Octobre.

Source : www.bloomberg.com