Comment un Africain a escroqué 100 millions de dollars à un Américain

Il n’y a rien de tel que de voir 100 millions de dollars d’or de vos propres yeux – le paradis est peut-être la chose la plus proche.

C’est la concession brutale d’un homme d’affaires d’Atlanta qui est tombé dans l’une des escroqueries les plus sophistiquées – et les plus convaincantes – que les forces de l’ordre américaines aient jamais vues, qui aurait été rendue possible grâce à l’aide de responsables gouvernementaux corrompus en Afrique.

“Je défie quiconque aurait été là, je me fiche de qui vous êtes, de quels horizons vous venez, je vous défie d’aller voir et de faire les choses que nous avons faites, et de ne pas” tomber dans le panneau , a déclaré l’homme d’affaires de 62 ans à ABC News à condition qu’il ne soit pas identifié par son nom.

Cassell Kuoh, un mineur, était une réussite libérienne, de l’avis de tous.

L’homme derrière l’escroquerie, le Libérien Cassell Kuoh, vit maintenant dans une prison fédérale américaine près de Charlotte, en Caroline du Nord, après avoir plaidé coupable à des accusations de fraude et s’être ouvert aux autorités sur son plan de grande envergure.

“Quand j’ai entendu les montants en dollars qui étaient en cause, j’ai été choqué. J’ai été littéralement choqué », a déclaré Chris Healy, l’agent spécial adjoint chargé des enquêtes sur la sécurité intérieure à Charlotte, qui a enquêté sur l’affaire. « Pas 1 $, 2 $, 3 $ ou 4 $ [million]. Nous parlons de 25 à 30 millions de dollars.

Pour l’homme d’affaires d’Atlanta, cette aventure internationale a commencé il y a trois ans, lorsqu’il a reçu un appel d’un associé lui parlant d’un mineur au Libéria nommé Cassell Kuoh, qui, de l’avis de tous, était une réussite libérienne.

Il a fondé l’une des équipes de football prééminentes du Libéria; il était un philanthrope dans sa communauté appauvrie et, a-t-on dit à l’homme d’affaires, Kuoh était un exploitant minier avec un entrepôt rempli d’or et de diamants, d’une valeur de centaines de millions de dollars.

Il a été décrit comme “un homme d’affaires libérien prometteur à qui on pouvait faire confiance pour effectuer des transactions… et ils m’ont en fait appelé pour voir si je voulais investir”, a rappelé l’homme d’Atlanta à ABC News.

Il voulait faire partie de tout cela, mais il devait d’abord savoir si c’était la vraie affaire – Kuoh était-il vraiment tel qu’il était facturé?

Alors l’homme d’Atlanta a envoyé un e-mail à Kuoh, il a fait des recherches sur Kuoh, il a rencontré Kuoh à New York et a testé le produit du mineur, puis il s’est envolé pour le Libéria.

Pendant son séjour au Libéria, l’homme d’Atlanta a visité le site minier de Kuoh, il a rendu visite à des responsables du gouvernement libérien, il s’est rendu au domicile de Kuoh et a rencontré sa famille, et il s’est rendu au bureau de Kuoh – un épisode que l’homme d’Atlanta a capturé sur son téléphone portable.

“Pour tous les non-croyants que le produit est réel, vous pouvez réellement voir maintenant, voici 400 kilogrammes d’or”, peut-on entendre dire l’homme d’Atlanta alors qu’il montre à Kuoh l’ouverture de sept sacs blancs remplis d’or . Près des sacs d’or s’entassaient près de deux douzaines de lingots d’or.

“Ce ne sont que quelques-uns des produits”, a déclaré Kuoh à ABC News. “Il y en a plus que nous en avons.”

Kuoh avait produit le même spectacle pour tant d’autres – en utilisant encore plus de théâtre. Dans certains cas, des camionnettes blindées gardées par des hommes armés déposaient l’or.

“Ce qu’ils voient est incroyable. La configuration est très grande », a déclaré Kuoh. Ceux qui ont parcouru des milliers de kilomètres pour voir l’or ont également pu tester l’or comme bon leur semblait.

Tout ce que les clients devaient faire – leur a-t-on dit – était de payer les frais, les certifications et les taxes nécessaires pour exporter l’or hors d’Afrique. Ensuite, ils peuvent vendre l’or et partager les bénéfices.

Selon Kuoh, des gens du monde entier se sont lancés, y compris des investisseurs des États-Unis, des Émirats arabes unis, d’Afrique du Sud, d’Inde, d’Iran, d’Arabie saoudite et du Qatar.

Mais Kuoh a reconnu qu’il avait un secret. “L’or n’est pas mon or. L’or est l’or du gouvernement », a-t-il déclaré. La mine de sa famille produisait peu d’or ou de diamants. Ainsi, a déclaré Kuoh à ABC News, il a payé des responsables du gouvernement libérien pour le laisser utiliser l’or du ministère comme accessoire pour la journée.

“Je n’ai pas 500 kilos!” il a déclaré. « Mais le gouvernement a des tonnes d’or. Donc si cette personne a besoin de voir 200 kilos, nous obtenons les 200 kilos. Parfois, Kuoh emmenait le spectacle sur la route vers d’autres pays africains et payait des responsables gouvernementaux ou des exploitants de raffineries d’or là-bas pour l’aider à y arriver.

“Partout en Afrique, ils ont la même configuration”, a-t-il déclaré. “Vous avez juste besoin d’aller dans l’un des groupes et de vous occuper d’eux, et vous parlez de pourcentage.”

Comme l’a dit Patrick Healy, responsable des enquêtes sur la sécurité intérieure, Kuoh “avait des crochets au sein des gouvernements et de ces agences gouvernementales, et une partie de l’argent que Kuoh a tiré de certaines de ces victimes était destinée à payer ces responsables gouvernementaux”.

Cassell a également créé un faux site Web, afin que les clients puissent suivre leurs envois. Le site Web était constamment mis à jour avec de nouvelles histoires, de nouveaux problèmes imprévus et de nouvelles raisons pour lesquelles les clients devaient payer un peu plus pour que l’envoi continue.

“Si vous savez un truc sur les douanes, beaucoup de choses se coincent dans les douanes, les voitures, toutes sortes de marchandises, toujours, ce n’est pas quelque chose qui n’est pas normal… Je n’avais aucune raison, dans mon esprit, de ne pas y croire, “, a déclaré l’homme d’affaires d’Atlanta à ABC News.

Mais “la vérité sur la question”, a déclaré Kuoh, était “qu’il n’y a pas de paquet”.

Cassell Kuoh a fait créer ce document frauduleux dans le cadre de son vaste projet d’or.

«Nous continuons simplement à vous donner une autre histoire, continuons à vous donner des documents. Nous expédions l’or depuis 10 ans, [mais] vous ne pouvez pas l’obtenir », a-t-il déclaré.

C’était un cercle vicieux.

“Tu es si profondément enfoncé, tu dois sortir d’une manière ou d’une autre d’accord. … Nous avions besoin de lever des fonds », a déclaré l’homme d’affaires d’Atlanta. “C’est à ce moment-là que j’ai emprunté de l’argent et que j’ai fait venir d’autres amis et parents proches.”

Pendant ce temps, Cassell devenait un homme riche, achetait des voitures chères, parcourait le monde et menait une vie de luxe.

Il a même utilisé de l’argent pour acheter une maison à Charlotte pour sa femme et ses enfants – perchée sur Happiness Road, juste à côté de Perseverance Drive (vraiment).

“Il profitait de la vie en Amérique”, a noté Jill Rose, qui a supervisé la poursuite de Kuoh en tant qu’avocat américain pour le district ouest de Caroline du Nord. Elle est maintenant au service du ministère de la Justice à l’étranger.

Pendant longtemps, Cassell a pensé qu’il ne se ferait jamais prendre et qu’il serait protégé par les hauts responsables du gouvernement libérien impliqués dans son complot criminel.

“Personne n’allait me toucher”, a déclaré Kuoh. “Et croyez-moi, personne n’aurait pu me toucher quand j’allais être en Afrique.”

Il était aimé des Libériens pauvres qui l’entouraient pour les vraies choses qu’il faisait.

“Il voulait prendre soin de certains de ses gens”, a déclaré l’homme d’affaires d’Atlanta. « Je pense qu’il donnait régulièrement beaucoup d’argent à son église. Et je sais pertinemment qu’il a nourri beaucoup de gens dans la ville et, vous savez, nous nous arrêtions et achetions du poisson pour les enfants.

Selon Kuoh, il a aidé à envoyer plusieurs enfants de sa communauté à l’école et il a utilisé une partie des gains mal acquis pour installer 24 pompes à main dans son village afin d’obtenir de l’eau potable.

L’entreprise d’Atlanta a déclaré que c’était l’une des choses qui l’avaient d’abord attiré vers Kuoh.

“Ma mission n’était pas de me lancer là-dedans pour être riche, j’allais être riche juste en théorie en le faisant dans un but”, a déclaré l’homme d’affaires, qui a fini par perdre tout son argent et tout l’argent qu’il a rapporté. des autres.

Au total, il a dilapidé jusqu’à 8 millions de dollars, a-t-il dit.

L’ensemble du projet a pris fin en novembre 2016, le lendemain du départ de Kuoh du Libéria pour voir sa famille en Caroline du Nord. Il venait de préparer ses enfants pour l’école.

“On a frappé à la porte”, se souvient Kuoh.

Un agent de Homeland Security Investigations voulait lui poser quelques questions.

Kuoh a dit qu’il était initialement “inamical” dans ses réponses, mais l’agent a ensuite déclaré : “Nous avons un mandat pour vous arrêter”.

L’homme d’affaires d’Atlanta se souvient : « Quand j’ai reçu un appel m’informant qu’il avait été arrêté, je n’avais aucune idée de pourquoi quelqu’un dans le monde voudrait arrêter Cassell. … Je lui ai parlé presque tous les jours pendant trois ans et demi, et je suppose qu’il y a deux côtés en lui.

En fait, Kuoh a déclaré qu’une de ses victimes ne croyait toujours pas que tout était faux. Et dans son interview avec ABC News, Cassell a offert ce message à la victime : « S’il vous plaît, s’il vous plaît, arrêtez de donner de l’argent aux gens. J’ai reçu des informations selon lesquelles vous avez récemment de nouveau donné de l’argent à des personnes au Kenya, il y a à peine deux ou trois semaines. … Arrêt. C’est une arnaque. S’il te plaît! C’est une arnaque.”

Cassell a depuis plaidé coupable à un complot de fraude électronique. Il coopère avec les autorités et espérait une réduction de peine en racontant son histoire. Il purge actuellement plus de sept ans de prison et il a été condamné à payer près de 17 millions de dollars de dédommagement. Il a dit que son arrestation était la meilleure chose qui lui soit jamais arrivée.

“Cela peut vous sembler drôle, mais j’apprécie beaucoup que Dieu m’ait attrapé”, a déclaré Kuoh. “Parce que je faisais fausse route. Maintenant que je suis pris, du moins à cet âge, j’ai le temps de réécrire mon nom. Mais il a averti qu’il existe toujours une armée mondiale d’escrocs, en disant: «Il y en a tellement. Je ne peux pas les compter. Ils sont par milliers. Il y en a tellement. … Et les gens sont victimes chaque jour. Tous les jours.”

Quant à ses propres victimes, il a dit qu’il pensait toujours à toutes, en particulier à l’homme d’affaires d’Atlanta.

“Je regrette profondément de faire partie d’un syndicat qui m’a conduit à cela, et je leur dois beaucoup”, a-t-il déclaré à ABC News alors que ses yeux commençaient à verser des larmes. “Je leur dois vraiment beaucoup. Mais c’est le point de transformation. Au moins, ils peuvent savoir que personne d’autre ne sera victime de moi.

L’homme d’affaires d’Atlanta est peut-être un peu sceptique.

“Cet homme pourrait pleurer en un rien de temps, pendant deux ou trois jours s’il le souhaite”, a déclaré l’homme d’Atlanta à propos de Kuoh. “Voici à quel point M. Cassell est bon.” Rose, l’ancienne avocate américaine qui a aidé à poursuivre Kuoh, était également dubitative. “Bien que j’apprécie les excuses, il est un peu trop tard”, a-t-elle déclaré.

L’ambassade du Libéria aux États-Unis n’a pas répondu à la demande de commentaires d’ABC News sur les accusations de Kuoh. Mais après l’arrestation de Kuoh, un haut responsable libérien a envoyé une lettre aux autorités américaines, applaudissant l’arrestation et exprimant sa “grave préoccupation” que des “individus sans scrupules” puissent tenter d’exploiter l’industrie de l’or et du diamant du pays.

“[C] il s’agit d’un problème grave qui ne peut être toléré et doit être résolu”, indique la lettre. La lettre a nié toute connaissance de responsables gouvernementaux aidant Kuoh. Quant à ceux qui ont aidé Kuoh, Rose avait un message pour eux : « Nous venons vous chercher.