Les Sous-marins Nucléaires Britanniques sont prêts à affronter la Russie

Le Royaume-Uni maintient une flotte de quatre sous-marins lance-missiles balistiques capables de dévaster même les plus grands pays. À tout moment, au moins soixante-quatre des armes nucléaires du Royaume-Uni se trouvent quelque part en mer.

Cette flotte a vu le jour après que son allié, les États-Unis, a annulé un système d’arme clé qui aurait été la pierre angulaire de l’arsenal nucléaire de Londres. Cinquante ans plus tard, la force sous-marine lance-missiles du Royaume-Uni est le seul gardien des armes nucléaires du pays, fournissant un moyen de dissuasion constant contre les attaques nucléaires.

La force nucléaire du Royaume-Uni au début des années 1960 reposait sur les bombardiers stratégiques dits « V-Force » : l’Avro Vulcan, le Handley Page Victor et le Vickers Valiant. Les bombardiers devaient être équipés du missile balistique à lancement aérien Skybolt, qui pouvait pénétrer les défenses soviétiques à des vitesses allant jusqu’à Mach 12,4 (9 500 milles à l’heure). Malheureusement, des problèmes techniques ont tourmenté Skybolt et le gouvernement américain a annulé le missile en 1962.

L’annulation de Skybolt menaçait d’annuler toute la dissuasion nucléaire du Royaume-Uni, et les deux pays se sont précipités pour trouver une solution. Les États-Unis ont accepté d’offrir le nouveau missile balistique lancé par sous-marin Polaris pour remplacer Skybolt. Le Royaume-Uni n’avait pas de sous-marins lance-missiles pour transporter Polaris – il devrait les construire.

Une étude du ministère de la Défense a conclu que, comme la France, le Royaume-Uni aurait besoin d’au moins cinq sous-marins lance-missiles balistiques pour maintenir une posture de dissuasion crédible. Ce nombre sera plus tard réduit à quatre sous-marins. Comme la classe française Le Redoutable, les sous-marins auraient une forte ressemblance avec les sous-marins de missiles balistiques de la classe Lafayette de la marine américaine, avec deux rangées de huit tubes de missiles chacune derrière la voile.

Contrairement au Lafayette et au Redoutable, les nouveaux sous-marins de la classe Resolution de la Royal Navy auraient leurs hydravions à l’avant, avec la possibilité de se replier lorsqu’ils sont garés le long d’un quai.

La plupart des sous-marins étaient britanniques, avec deux construits par Vickers Armstrong à Furness et deux par Cammel Laird à Birkenhead. Les missiles, les tubes de lancement de missiles et les mécanismes de contrôle de tir, cependant, ont été construits aux États-Unis.

Chaque sous-marin était équipé de seize missiles balistiques lancés par sous-marin Polaris A-3. Le Polaris avait une portée de 2 500 milles et était à l’origine équipé d’une seule ogive britannique. Une amélioration à mi-vie du missile, Polaris A-3TK, a remplacé l’ogive unique par deux ogives Chevaline plus des aides à la pénétration.

Le premier sous-marin, le HMS Resolution, a été posé en 1964 et mis en service en 1967, suivi du Repulse et du Renown, mis en service en 1968, et du bien nommé Revenge en 1969. Resolution a d’abord lancé avec succès un missile au large des côtes de la Floride en février 1968.

Au début des années 1980, il est devenu clair que la classe de résolution aurait éventuellement besoin d’être remplacée. Malgré la fin de la guerre froide et la dissolution de la menace soviétique, Londres a tenu bon et a construit les quatre navires. Le Royaume-Uni a de nouveau décidé de construire ses propres sous-marins et de les équiper de missiles américains.

Le résultat fut les quatre sous-marins de la classe Vanguard : Vanguard (mis en service en 1993), Victorious (1995), Vigilant (1996) et Vengeance (1999). Vanguard a effectué son premier tir de missile Trident II en 1994 et a entrepris sa première patrouille opérationnelle en 1995.

Avec un déplacement de 15 000 tonnes, les Vanguards sont deux fois plus gros que la classe Resolution qui les a précédés. Bien que chaque sous-marin ait seize tubes de lancement, une décision a été prise en 2010 de charger chaque sous-marin avec seulement huit missiles balistiques lancés par sous-marins Trident II D-5 de fabrication américaine.

Le Trident II D-5 a une portée de 4 600 milles, ce qui signifie qu’il peut facilement frapper des cibles dans toute la Russie européenne. Chaque D-5 transporte huit ogives multiples de 100 kilotonnes pouvant être ciblées indépendamment, donnant à chaque sous-marin un total de 6,4 mégatonnes de puissance de feu nucléaire.

Les équipages de sous-marins lance-missiles britanniques, comme leurs homologues américains, maintiennent deux équipages par bateau pour augmenter la disponibilité des navires. Dans le cadre d’un programme connu sous le nom de dissuasion continue en mer (CASD), au moins un sous-marin est en patrouille à tout moment, un autre quittant la patrouille, un autre se préparant pour une patrouille et un quatrième en cours de maintenance. Selon la Royal Navy, le CASD n’a pas manqué un seul jour au cours des quarante-huit dernières années sans qu’un sous-marin ne patrouille.

En 2016, le ministère de la Défense a annoncé que la prochaine génération de sous-marins de missiles balistiques à propulsion nucléaire, surnommée Successeur, serait la classe Dreadnought. La Royal Navy construira quatre sous-marins de classe Dreadnought, pesant chacun 17 200 tonnes, dont la construction débutera en septembre 2016. Chacun aura douze tubes de missiles au lieu de seize, et les sous-marins recycleront les missiles Trident II D-5 de leurs prédécesseurs.

Les bateaux Dreadnought devraient entrer en service dans les années 2030 et avoir un cycle de vie de trente ans. Le ministère s’attend à ce que les nouveaux sous-marins coûtent environ 39 milliards de dollars sur trente-cinq ans, avec une éventualité de 12 milliards de dollars. L’introduction de la classe Dreadnought de troisième génération fournira au Royaume-Uni un puissant moyen de dissuasion stratégique jusqu’aux années 2060 et peut-être au-delà.

À tout moment, au moins soixante-quatre des armes nucléaires du Royaume-Uni se trouvent quelque part en mer, prêtes à être lancées quelques minutes après l’avertissement. Bien qu’elles soient loin d’être aussi puissantes que la dissuasion stratégique américaine, les armes nucléaires sont plus que suffisantes pour empêcher tout adversaire de lancer une attaque surprise. Les sous-marins lance-missiles balistiques de la Royal Navy poursuivent la mission séculaire du service de protéger le pays de la mer.