L’US Air Force mettra des rayons de la mort sur les avions de chasse

L’US Air Force mettra des rayons de la mort sur les avions de chasse

Le laboratoire de recherche de l’US Air Force a commencé à construire une arme laser montée sur nacelle conçue pour protéger les avions amis des missiles ennemis. La nacelle SHiELD (Self-Protect High Energy Laser Demonstrator) est en construction à la base aérienne de Kirtland, au Nouveau-Mexique. En cas de succès, l’un des descendants du SHiELD protégera les anciens avions de chasse, ravitailleurs et avions de surveillance de l’Air Force contre les attaques de missiles.

La nacelle SHiELD, sur laquelle l’Air Force a travaillé avec Lockheed Martin, Boeing et Northrop Grumman, comprendra trois sous-systèmes principaux, dont la nacelle elle-même, le laser et le contrôle du faisceau. AFRL a reçu le module ce mois-ci et les deux sous-systèmes restants arriveront plus tard cette année.

Les missiles dominent le combat air-air moderne. Les avions sont menacés par les missiles air-air et sol-air, qui volent tous deux à Mach 2+ afin de rattraper et d’intercepter les avions. Ces missiles volent trop vite pour que les canons conventionnels puissent les suivre et les détruire de manière fiable, d’autant plus qu’un projectile sortant est soumis au vent, à la gravité et à d’autres facteurs.

Les lasers, cependant, sont immunisés contre de nombreux problèmes affectant les armes conventionnelles. Les lasers ne suivent pas un profil balistique, mais voyagent plutôt à 186 000 miles par seconde en ligne parfaitement droite. Un laser monté sur avion aurait également un nombre illimité de tirs.

L’AFRL attribue au programme SHiELD un certain nombre d’étapes importantes sur la voie d’un laser réel monté sur une nacelle, notamment “le pilotage réussi d’un F-15 avec une nacelle de test laser attachée et l’abattage réussi de missiles lancés par air à l’aide de un système au sol configuré pour représenter les aspects d’autoprotection du système laser.

SHiELD est un démonstrateur technologique, ce qui signifie qu’il ne verra jamais le combat. Mais si cela réussit, cela conduira éventuellement à un laser monté sur une nacelle pour d’autres avions de l’US Air Force. Les chasseurs plus anciens comme le F-15 et le F-16 pouvaient attacher des nacelles laser pour une protection active contre les missiles. Pendant ce temps, des transports comme le C-17 Globemaster III, des pétroliers comme le KC-135 Stratotanker et le KC-46 Pegasus, et même des avions d’alerte et de contrôle aéroportés comme le E-3 Sentry pourraient avoir les moyens d’abattre des missiles ennemis pour la première fois. .

Voici une vidéo conceptuelle de Lockheed Martin qui montre comment fonctionnerait un module d’autodéfense laser. Alors que le système d’arme laser aéroporté tactique (TALWS) dans cette vidéo est distinct du SHiELD, Lockheed utilise l’expérience qu’il a acquise en développant l’arme AFRL pour construire des TALW.

Dans la vidéo, les chasseurs F-16 brandissent des TALW, mais il n’est pas difficile d’imaginer un système autonome armant un jour des avions autrement non armés.

L’Air Force prévoit d’effectuer un test complet de la nacelle laser SHiELD en 2024.

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