Quand Winston Churchill a bombardé la France : la bataille de Mers el-Kebir

Quand Winston Churchill a bombardé la France : la bataille de Mers el-Kebir

LE 22 JUIN 1940, les Français signent un armistice qui laisse l’Allemagne en grande partie en charge de la moitié nord de la France avec Vichy en charge de la moitié sud et de l’empire colonial français. Personne, y compris le président Franklin D. Roosevelt, ne savait si la Grande-Bretagne lutterait seule ou chercherait son propre armistice avec l’Allemagne, comme Hitler et de nombreux autres dirigeants européens l’avaient prévu. Winston Churchill pensait que pour continuer la guerre, il devait empêcher la flotte navale française, la deuxième d’Europe, de tomber sous contrôle allemand ou italien. La flotte, qui avait peu combattu, était intacte ; environ 40 pour cent de son tonnage se trouvait à Toulon près de Marseille, 40 pour cent en Afrique du Nord et environ 20 pour cent au Royaume-Uni, à Alexandrie et aux Antilles françaises.

L’armistice franco-allemand avait laissé la flotte aux mains de la France de Vichy, bien que sous « tutelle administrative » allemande et italienne. Le cauchemar de Churchill était que l’Axe prendrait possession d’une grande partie de la flotte en faisant pression sur le gouvernement français ou avec une poussée blindée rapide vers Toulon. Une flotte combinée franco-italo-allemande pourrait dominer la Méditerranée.

Alors que la marine allemande et Mussolini faisaient pression pour que le cauchemar de Churchill devienne réalité, Hitler avait un calcul plus sophistiqué. Il craignait que la flotte française ne navigue vers le Royaume-Uni si l’Allemagne tentait de s’en emparer. Hitler a donc rejeté la demande de Mussolini de prendre le contrôle de la flotte lors d’une réunion le 18 juin à Munich, expliquant que les destroyers français sous contrôle britannique feraient pencher la balance militaire contre les sous-marins allemands dans l’Atlantique. Ainsi, Churchill et Hitler considéraient la flotte française plus comme une menace que comme un atout potentiel.

Vichy France avait son propre calcul. De hauts responsables français dirigés par le chef de l’État Philippe Pétain pensaient à juste titre que la menace de la flotte française rejoignant le Royaume-Uni offrait un certain effet de levier sur les Allemands, notamment en les gardant hors de la zone française inoccupée et peut-être hors des colonies françaises d’Afrique du Nord comme bien. En effet, les Français avaient subordonné l’armistice à leur droit d’armer leurs propres navires de guerre. Leur chef d’état-major de la marine François Darlan, pour sa part, a fait naviguer la flotte de l’Atlantique à Toulon et a détruit les bases navales de l’Atlantique pour contrecarrer les desseins allemands alors que la France s’effondrait. Il a donné l’ordre à ses amiraux de saborder leurs navires si les Allemands essayaient de les prendre – ce qu’il a dit au First Sea Lord Dudley Pound britannique le 18 juin. Le général Charles de Gaulle a assuré aux Britanniques que le commandant de la marine française était sérieux. « La flotte est le fief de Darlan. Un seigneur féodal ne rend pas sa flotte.

MALGRÉ CES assurances, les Britanniques ont commencé à émailler les Français de questions sur l’avenir de la flotte alors que les combats touchaient à leur fin. Darlan a comparé ces interrogatoires polis mais insistants à « des héritiers visitant un mourant ». Comme les Britanniques ne pouvaient pas faire grand-chose pour la flotte de Toulon, qui était bien gardée par l’artillerie côtière, ils se tournèrent vers la flotte d’Afrique du Nord. Churchill était particulièrement préoccupé par deux croiseurs de bataille modernes à Mers el-Kebir, à trois milles à l’ouest d’Oran, le Dunkerque et le Strasbourg, et deux cuirassés modernes, le Richelieu à Dakar au Sénégal et le Jean Bart à Casablanca. Tous étaient supérieurs à leurs équivalents allemands.

Initialement, les responsables navals britanniques étaient fermement opposés à l’attaque de la flotte nord-africaine même si la marine française refusait l’ultimatum britannique à la France : faire naviguer la flotte vers le Royaume-Uni ou les Caraïbes françaises, ou la saborder. Les responsables de la marine avaient deux préoccupations : militairement, une attaque pourrait ne pas couler les navires français les plus modernes et entraînerait probablement des pertes britanniques.

Après l’attaque, la France riposterait probablement ; au pire, le Royaume-Uni pourrait se retrouver dans une guerre navale avec la France, y compris avec sa flotte de sous-marins. Politiquement, l’empire colonial français, dont les loyautés étaient encore incertaines, serait plus susceptible de se ranger du côté de Vichy que des Forces françaises libres de de Gaulle.

Cependant, le cabinet britannique et les hauts responsables de la marine (mais pas ceux de niveau intermédiaire) se sont rapidement rapprochés du point de vue de Churchill alors que les responsables français rejetaient les appels britanniques. Les Britanniques ont estimé qu’ils ne pouvaient pas risquer que la flotte nord-africaine lève l’ancre une nuit et arrive le lendemain matin à Toulon, un prix potentiel étincelant pour l’Allemagne.

Les navires de rechange britanniques ne pouvaient pas non plus surveiller indéfiniment la flotte française dans les colonies, car la Grande-Bretagne avait besoin de tous les navires possibles pour les convois de l’Atlantique en provenance d’Amérique du Nord et l’invasion allemande prévue du Royaume-Uni. Le 27 juin, le cabinet a décidé qu’il utiliserait la force militaire (Opération Catapulte) à moins que ses demandes ne soient satisfaites.

Churchill avait une deuxième raison de faire pression pour une action militaire. Selon son principal secrétaire privé Eric Seal, « [Churchill] était convaincu que les Américains étaient impressionnés par la cruauté face à un ennemi impitoyable ; et dans son esprit la réaction américaine à notre attaque contre la flotte française à Oran était de la première importance. Churchill devait tenir Roosevelt au courant de ses plans, quoique discrètement.

LE 27 JUIN, le First Sea Lord Dudley Pound a informé le vice-amiral James Somerville, 58 ans, qu’il commanderait la Force H, dont la mission serait de neutraliser la flotte française à Mers el-Kebir. Charmant, intelligent, énergique et compétent, Somerville était aimé de ses hommes et respecté de ses homologues français. Lorsqu’il a été informé de sa tâche épouvantable, Somerville a supposé que les Français céderaient aux demandes britanniques même si à la dernière minute. Il l’a dit à ses commandants navals à Gibraltar lorsqu’ils se sont opposés à l’opération le 30 juin. Le 2 juillet, l’amirauté a envoyé à Somerville le message suivant alors que la Force H partait pour Oran : « Vous êtes chargé de l’une des tâches les plus désagréables et les plus difficiles qui un amiral britannique n’a jamais été confronté, mais nous avons une totale confiance en vous et comptons sur vous pour le mener à bien sans relâche.
Armée de trois cuirassés, d’un porte-avions, de deux croiseurs légers et de onze destroyers, la Force H est arrivée pour bloquer le port de Mers el-Kebir le 3 juillet à 7h00.

Somerville a choisi le capitaine Cédric Holland, l’ancien attaché naval britannique à Paris, pour livrer l’ultimatum britannique à l’amiral français Marcel Gensoul : naviguer vers le Royaume-Uni ou les Caraïbes françaises, ou saborder. Holland, qui était en bons termes avec Gensoul depuis son époque parisienne, s’est approché de l’entrée du port sur le destroyer britannique Foxhound. Gensoul, connaissant presque certainement le but de la visite, refusa de rencontrer Holland et ordonna au Foxhound de se retirer. Dans un geste audacieux, Holland est monté dans le canot à moteur du Foxhound et à 9 h 05, il s’est dirigé vers le navire de commandement de Gensoul, le Dunkerque. L’assistant de Gensoul, le lieutenant Bernard Dufy, intercepta Holland dans la barge de l’amiral, porta l’ultimatum à Gensoul et revint une heure plus tard avec la ferme réponse de ce dernier. La France « rencontrerait [les Britanniques] la force par la force ». Par la suite, le rythme des événements s’est accéléré :

12h30 : Somerville ordonne le minage du port.

14h05 – Les Britanniques interceptent le message de l’amirauté française ordonnant à tous les navires de guerre français en Méditerranée de converger vers Mers el-Kebir pour y défendre la flotte.

14h19 – Somerville informe Gensoul par signaux navals que l’attaque commencera à 15h00.

14 h 30 : Gensoul signale à la flotte britannique qu’il rencontrera la Hollande pour une « discussion honorable ». (Le véritable motif de Gensoul était sans doute de gagner du temps pour que la flotte française arrive.)

16h15 : Gensoul rencontre Holland dans la chaleur étouffante de la cabine du Dunkerque et lui montre le câble du 27 juin de Darlan ordonnant à ses commandants de saborder leurs navires si les Allemands tentaient de s’en emparer.

17h12 : Somerville, sachant que la flotte française arrive, informe Gensoul que les Britanniques ouvriront le feu si l’ultimatum n’est pas accepté à 17h30. Gensoul lit le message en silence et dit au revoir à Holland avec une chaleur surprenante. Dufy et Holland se disent adieu en larmes.

Ce n’était pas un combat loyal. A 17h54, les grands navires britanniques commencent à pilonner la flotte française, qui ne peut manœuvrer en eaux peu profondes pour amener ses canons sur la flotte britannique (à quinze mille mètres). Les Britanniques ont accédé à la demande française de cessez-le-feu après vingt minutes de chaos qui ont fait environ 1 300 morts parmi les marins français. Le 6 juillet, des avions britanniques attaquent le Dunkerque, qui n’a aucun matelot à son bord. Au total, la Force H endommage sérieusement le Dunkerque, deux cuirassés et un porte-hydravions. Mais le Strasbourg avait réussi à s’échapper dans la fumée de la bataille avec cinq destroyers vers Toulon. L’amiral Somerville a écrit à sa femme : « Pour avoir laissé le croiseur de bataille s’échapper et ne pas avoir achevé d’autres navires français. . . . Je ne devrais pas être surpris si j’étais soulagé immédiatement. . . . La vérité, c’est que mon cœur n’y était pas et vous n’avez pas le droit d’avoir un cœur en guerre.

Le même jour, les Britanniques s’emparèrent des navires français dans les ports britanniques avec une résistance modérée ; les Français ont rendu le contrôle de leurs navires à Alexandrie pacifiquement. Le 7 juillet, des bombardiers-torpilleurs britanniques ont mis le cuirassé moderne Richelieu hors service pendant près d’un an à Dakar, au Sénégal. Les Britanniques n’ont pas attaqué le cuirassé moderne Jean Bart à Casablanca parce qu’ils avaient appris que l’armement du navire ne pouvait pas y être achevé.

Après l’opération du 3 juillet, Darlan a immédiatement ordonné à la flotte française d’attaquer les navires de guerre britanniques dans la mesure du possible. Cependant, Pétain et le ministre des Affaires étrangères Paul Baudouin ont annulé l’ordre de Darlan le lendemain. Le compromis était une attaque aérienne française symbolique et inefficace contre la base britannique de Gibraltar. « L’attaque contre notre flotte est une chose, la guerre en est une autre », a noté Baudouin.

Churchill a été accueilli en héros par le parlement britannique lorsqu’il a expliqué ses actions ; il s’assit avec des larmes coulant sur ses joues.

Hitler a déclaré au ministre italien des Affaires étrangères Galeazzo Ciano que l’attaque britannique était un acte de folie qui a servi les intérêts allemands et italiens en semant la dissension entre les récents alliés. L’Allemagne permit par la suite à la France de maintenir sa flotte armée plutôt que démobilisée, comme le stipulait l’armistice. L’attaque britannique et la réponse hostile française ont renforcé l’opinion d’Hitler selon lequel il ne devrait pas partager l’Afrique du Nord française entre Mussolini et Franco.

MILITAIREMENT, LES attentats ont été un succès mitigé. D’une part, les Britanniques ont neutralisé environ la moitié de la flotte française et n’ont subi aucune perte significative. De l’autre, seuls deux des quatre navires capitaux que Churchill craignait le plus ont été mis hors service. Le Dunkerque a pu naviguer jusqu’à Toulon en deux ans. Ainsi, les prévisions des officiers de marine britanniques, opposés à l’opération, avaient été trop pessimistes sur les pertes britanniques possibles, mais assez précises sur les dommages limités aux navires capitaux.

La Grande-Bretagne paierait également un prix dans l’Empire français, comme l’avaient prévenu les sceptiques britanniques. Les forces coloniales françaises ont vaincu les Forces françaises libres de de Gaulle à Dakar en septembre 1940, ont coopéré avec les Allemands en Syrie à l’été 1941 et ont d’abord résisté aux forces alliées au Maroc en novembre 1942. Le recrutement pour le mouvement de la France libre a chuté. Cependant, aucune de ces évolutions négatives n’a été un revers majeur.

Un Darlan amer avait le dernier mot. Lorsque les Allemands tentèrent de s’emparer de la flotte à Toulon en novembre 1942 en réponse à l’invasion alliée du Maroc, Darlan ordonna à la flotte de se diriger vers l’Afrique du Nord. Au lieu de cela, le commandant local a sabordé soixante et un navires. Darlan a envoyé une lettre à Churchill en quelques jours :

« Premier ministre, vous m’avez dit : « J’espère que vous ne rendrez jamais la flotte. » J’ai répondu : « Il n’est pas question de le faire. » Il me semble que vous n’avez pas cru ma parole. La destruction de la flotte à Toulon vient de prouver que j’avais raison.

Churchill avait raison sur l’impact de l’opération sur l’opinion publique mondiale. L’assistant de Roosevelt, Harry Hopkins, a déclaré à l’ambassadeur de Grande-Bretagne à Washington, Sir John Colville, que l’attaque britannique avait convaincu FDR que la Grande-Bretagne était en guerre pour de bon. L’attaque a donc peut-être contribué à sa décision de fournir au Royaume-Uni des destroyers en septembre 1940. Elle a également probablement contribué à convaincre la Yougoslavie et la Grèce de résister à l’Allemagne et à la Turquie, et l’Espagne à rester neutre.

Ainsi, l’attaque britannique doit être évaluée à deux niveaux. À la lumière des événements futurs, l’opération était une erreur tragique. Darlan était fidèle à sa parole, même si cela avait été une affaire de courte durée avec les forces allemandes prenant presque le contrôle des navires à Toulon en novembre 1942. De plus, la bataille d’Angleterre plusieurs mois après l’attaque de Mers aurait fourni de nombreuses preuves à le monde sur lequel les Britanniques voulaient vraiment se battre. Churchill n’aurait pas pu prévoir ces événements en juillet ; sa décision était donc compréhensible.

Churchill a-t-il fait une erreur en encourageant la flotte française à rejoindre la flotte britannique ? Si les Français l’avaient fait, les Allemands auraient-ils pris le Maroc et l’Algérie, empêchant ou compliquant ainsi l’invasion de 1942 ? Selon l’historien militaire Douglas Porch, cela aurait été hautement improbable. En 1940, l’armée allemande avait été poussée à bout par l’invasion de la France. Ni Mussolini ni Franco ne voulaient que l’Allemagne s’installe dans leurs arrière-cours ; en 1941, Berlin avait tourné son regard vers l’Union soviétique.