Un objet métallique anormal découvert à l’intérieur d’une météorite vieille de 4,5 milliards d’années

En tant que revendeurs de météorites, ma femme Linda et moi avons continué à fournir des météorites et à importer de nouveaux stocks tout au long du verrouillage. Le vendredi 17 avril 2020, j’ai reçu un colis de météorites que j’avais commandé auprès d’une source régulière fiable. Il s’agissait de vingt exemples d’une chondrite commune très connue et populaire connue sous le nom de NWA 869. L’un d’eux était différent et semblait contenir un objet métallique à l’intérieur.

Depuis plus de vingt ans, nous sommes propriétaires du seul revendeur de météorites à temps plein au Royaume-Uni, Spacerocks UK. Nous avons tous les deux des diplômes universitaires en astronomie et avons donné de nombreuses conférences dans bon nombre des institutions les plus prometteuses du pays. Nous avons à chaque instant plusieurs milliers de météorites de tous types dans notre inventaire. On connaît donc parfaitement leur apparence.

Les origines très anciennes des météorites

À ce stade, cela vaut la peine de donner une brève explication sur ce que sont les météorites et d’où elles viennent. Le système solaire (le Soleil, les planètes, les astéroïdes et les comètes) s’est condensé à partir d’un nuage de poussière et de gaz connu sous le nom de nébuleuse solaire il y a environ cinq milliards d’années. Les premiers objets solides étaient des sphères millimétriques appelées chondres. Ceux-ci se sont réunis sur quelques millions d’années pour former des morceaux de plus en plus gros. Finalement, par collision, ceux-ci se sont accrétés pour former des planétissimes et enfin, il y a environ 4,5 milliards d’années, les huit grandes planètes et autres corps plus petits qui composent le système solaire.

Les vastes écarts entre les orbites des huit planètes principales sont pleins de débris laissés par ces premiers jours. De plus, une région entre Mars et Jupiter contient plusieurs milliers d’objets planétaires plus petits appelés astéroïdes. Ceux-ci entrent parfois en collision (plus dans le passé), lançant d’autres débris rocheux et métalliques dans le système solaire.

Si l’un de ces fragments entre en collision avec la Terre lors de son passage autour du Soleil, il chauffera jusqu’à plus de 6 000 degrés Celsius à cause des frottements avec l’atmosphère. C’est la cause des étoiles filantes familières, ou météores, que nous pouvons voir la nuit. Si un morceau est assez gros, il peut survivre et atteindre la surface de la Terre. Cet objet résiduel est connu sous le nom de météorite.

Expliquer les types de météorite

Il existe en gros trois types de météorites :

1) Chondrites : fragments des anciennes pierres originales qui subsistent des débuts du système solaire. Ceux-ci contiennent souvent des chondres, les petites sphères mentionnées plus haut. Les chondrites ont toutes environ 4,5 milliards d’années.

2) Achondrites : matériau pierreux projeté de la surface d’une planète, d’un astéroïde ou d’un satellite par l’impact d’un autre objet. Il a été prouvé que les météorites achondrites provenaient de nombreux corps, y compris Mars, la Lune et des astéroïdes tels que Vesta.

3) Les fers et les fers pierreux sont des fragments du noyau de petites planètes entièrement formées qui ont été perturbées lors de collisions il y a des milliards d’années. Au fur et à mesure que les premières planètes grossissaient, des éléments lourds tels que le nickel et le fer se sont enfoncés en leur centre pour former des noyaux métalliques, comme celui de la Terre.

D’une manière générale, les météorites portent le nom de l’endroit où elles sont tombées ou ont été trouvées. C’est pourquoi la météorite de fer qui a créé le cratère météorologique de l’Arizona s’appelle Canyon Diablo et celle qui a explosé au-dessus de la Russie en 1947 est connue sous le nom de Sikhote-Alin.

The NWA 869 Meteorite in Question

La météorite dont nous parlons ici, NWA 869, provient d’un vaste champ parsemé qui était le 869 ème à être découvert en Afrique du Nord-Ouest : d’où son nom. La raison pour laquelle 869 est si prisée par les collectionneurs est que la plupart des météorites de ce champ sont de petits exemples complets, plutôt que des fragments de corps plus gros qui ont explosé lors de leur passage dans l’atmosphère (voir photos).

La plupart ont une croûte de fusion bleu-gris attrayante (surface fondue) et leur forme reflète leur attitude lorsqu’elles sillonnent vers le bas. C’est ce qu’on appelle « l’orientation » : un peu comme la façon dont les engins spatiaux pénètrent d’abord dans le bouclier thermique de l’atmosphère. OK, ce sont les trucs techniques à l’écart !

This NWA 869 meteorite was like nothing the writer had seen before. (Author supplied)

This NWA 869 meteorite was like nothing the writer had seen before. (Author supplied)

Alors que je traitais le colis de 869 nouvellement arrivés, j’ai soudain remarqué un reflet métallique de l’un d’eux. Ce n’est pas inhabituel : toutes les chondrites contiennent du nickel-fer et certaines (voir photo) présentent des taches métalliques assez évidentes. C’était différent. Dans ce cas, la région brillante pourrait être considérée comme un petit élément cylindrique d’environ 6 mm (0,2 in) de diamètre.

Cette zone métallique dépassait à un angle d’une région de croûte de fusion vitreuse, qui, par endroits, pouvait être vue s’éloigner de l’objet. Une autre caractéristique intéressante est que le cylindre avait un petit cratère d’impact à sa surface, quelque chose qui n’est pas rare sur les météorites de fer ou, en fait, les engins spatiaux à leur retour de l’orbite.

La météorite et son étrange inclusion ont été examinées à la fois au microscope et au spectroscopie par un contact de l’Université d’East Anglia. Les résultats préliminaires indiquent que le cylindre d’argent n’est composé d’aucun des minéraux accessoires habituels trouvés dans les météorites. Un examen plus approfondi est prévu.