Un sous-marin soviétique coulé laisse encore échapper des radiations au fond de l’océan

Le Komsomolets a été lancé en 1983, à Severodvinks. Elle était massive – 400 pieds de long, 37 pieds de haut et 27 pieds de haut.

Les Komsomolets avaient un réacteur nucléaire. En plus de sa propulsion nucléaire, les Komsomolets avaient une coque en titane. Plus légers et plus solides que l’acier, les Komsomolets pouvaient plonger plus profondément que n’importe quel autre sous-marin habité, en dessous de 3 000 pieds.

Feu dans les profondeurs

C’était le 7 avril 1989. Au moment de l’accident du Komsomolets, il se trouvait dans la mer de Norvège, à une profondeur d’environ 1 250 pieds, bien en deçà de sa profondeur maximale d’exploitation.

Selon une évaluation fascinante de la CIA, une conduite d’air à haute pression “reliant les réservoirs de ballast principaux permettant au sous-marin de contrôler sa profondeur éclate son sceau dans le septième compartiment”. Bien que les événements soient quelque peu confus, on pense qu'”un jet d’huile frappe une surface chaude là-bas [dans le septième compartiment], et un feu éclair commence dans l’air riche en oxygène à haute pression”.

Le Komsomolets était équipé d’un système d’extinction d’incendie à base de fréon. Remplir un compartiment de combustion avec le gaz ininflammable étoufferait le feu. L’ingénieur en chef du Komsomolets Valentin Babenko et le commandant du capitaine de premier rang Yevgeniy Vanin retardent le remplissage du compartiment sept avec du fréon, car un marin est piégé à l’intérieur. Finalement, ils remplissent le numéro sept, tuant le marin piégé à l’intérieur.

Le feu n’est pas éteint mais se propage au compartiment six. Les Komsomolets perdent de la puissance et les hélices cessent de tourner. Afin d’empêcher les réacteurs nucléaires de fondre, l’alimentation du sous-marin est coupée et les commandes ne répondent pas. Presque miraculeusement, le sous-marin est capable de déclencher un coup d’urgence, dans lequel l’air est forcé dans les réservoirs de ballast pour ramener le sous-marin à la surface.

Alors qu’un incendie fait rage à l’intérieur du sous-marin, le capitaine Vanin ordonne de mettre la main dessus. L’intérieur des Komsomolets est si chaud que les panneaux caoutchoutés absorbant les sonars à l’extérieur de la coque fondent dans la mer. À 11 h 41, le signal d’urgence du capitaine Vanin est reçu, mais la transmission est quelque peu brouillée. Le commandement naval soviétique sait qu’un sous-marin soviétique, quelque part, est dans un certain degré de danger, mais ne sait pas combien de danger ou où.

SOS

A 12h19, le capitaine Vanin ignore les procédures de diffusion cryptées soviétiques, diffusant un signal SOS et appelant toute aide disponible.

En raison de l’emplacement de Komsomolets, à près de 1 000 kilomètres de la frontière de l’Union soviétique, les autorités navales soviétiques sont confrontées à un choix difficile. Ils peuvent envoyer des hélicoptères de sauvetage plus lents qui peuvent atterrir sur l’eau, mais n’ont pas assez de carburant pour un aller-retour, ou envoyer un avion multimoteur qui pourrait larguer des radeaux aux Komsomolets mais ne pourrait pas atterrir.

Un Il-38 quadrimoteur est envoyé. Il ne peut pas atterrir sur l’eau. Dans des circonstances idéales, la préparation de l’avion pour un sauvetage d’urgence prendrait près de 90 minutes. Le vol Capitan Petrogradsky décolle de sa piste en seulement 49 minutes chrono.

En voyant l’Il-38, l’équipage n’enfile pas de combinaison, sous la fausse hypothèse que leur sauvetage est imminent. Mais l’eau est presque glaciale, après 15 minutes dans la mer, ils périraient.

Après un certain temps, la mer devient agitée et le feu à l’intérieur de la coque devient plus difficile à contrôler. Le capitaine Vanin transmet “Je prépare 69 personnes à évacuer.”

Bien que l’Il-38 ait largué des radeaux de sauvetage, certains s’effondrent dans la mer, et il n’y en a pas assez pour les hommes, qui perdent rapidement la sensation dans leurs membres et ne peuvent pas se tenir aux radeaux. Certains s’éclipsent inconscients.

Le capitaine Vanin et six autres sont toujours à l’intérieur des Komsomolets, essayant d’empêcher le sous-marin de couler, bien qu’ils mènent une bataille perdue d’avance. Alors que le Komsomolets coule, Vanin et 5 autres sautent dans la capsule de sauvetage, réalisant trop tard que l’un des leurs se trouve toujours quelque part dans le sous-marin. Ils ne peuvent pas non plus libérer la capsule de sauvetage.

Après 1 300 pieds, une explosion déchire le sous-marin, libérant sa capsule de sauvetage. En surface, la mer agitée commence à inonder la capsule de sauvetage une fois l’écoutille ouverte. Il se remplit rapidement et un seul homme s’échappe. Le capitaine Vanin et quatre autres rejoignent les Komsomolets en bas et quarante-deux âmes au total sont perdues.

Conséquences

Depuis les années 1990, le Komsomolets est resté au fond de l’océan. En plus de son réacteur nucléaire, il avait également une paire de torpilles à pointe nucléaire.

En 1992, une équipe de scientifiques a enquêté sur l’épave, prenant des mesures de rayonnement. Bien que les mesures aient été élevées, ils ont déterminé que l’océan diluerait suffisamment toute fuite de rayonnement, et qu’essayer de soulever le sous-marin serait plus risqué que de le laisser là où il se trouvait. Les Komsomolets, semble-t-il, resteront au fond de l’océan pour l’éternité.